Струйная печать: в погоне за качеством

Павел Раскин

Почему струйник?

В гордом одиночестве

Не отрываясь от коллектива

Больше названий — громких и разных!

За линией струйного фронта

 

Некоторые из открытий или изобретений, уже давным-давно ставшие привычными, со временем обрастают разнообразными красивыми мифами и легендами.
В одном из таких повествований рассказывается о сотруднике небольшой исследовательской лаборатории, принадлежавшей крупной компьютерной фирме. После бессонной ночи, проведенной в работе над новой капризной конструкцией какой-то электронной штуковины, этот сотрудник по невнимательности положил паяльник рядом с наполненным канифолью шприцем (хочется приписать, что в нем были чернила, но это не так). Естественно, в итоге была испорчена спецодежда, но самое главное — возникла идея термоструйной печати. Белый халат с пятном отправился в химчистку, а струйная технология стараниями Canon, Hewlett-Packard, Epson, Lexmark и других компаний пришла в офисы и дома, поражая своей доступностью и красочностью.

Почему струйник?

В последние несколько лет компьютерная индустрия переживает самый настоящий чернильный бум. Струйные принтеры для многих пользователей являются наиболее доступными и универсальными печатающими устройствами. Получаемые на них изображения во многих случаях превосходят по качеству типографские оттиски, а максимальная скорость печати уже вплотную приблизилась к показателям производительности младших моделей лазерных принтеров. Сравнимая с любительскими фотографиями из мини-лабов полноцветная фотореалистичная струйная печать стала главным козырем производителей струйных принтеров в борьбе за привлечение новых покупателей.

В погоне за покупателем и на зависть конкурентам постоянно уменьшается размер капель и разрабатываются новые технологии для улучшения цветопередачи. От новых названий и логотипов голова уже идет кругом. Естественно, что у наиболее любознательных возникает вопрос: так уж уникальны все принципы и идеи, которыми гордится каждый из производителей?

В начало В начало

В гордом одиночестве

Уже довольно давно в этом секторе рынка образовалось два лагеря. В одном единолично правит бал Epson с пьезоэлектрической технологией, а в другом собрался целый альянс приверженцев «кипящих чернил».

В основе пьезоэлектрического метода печати лежит свойство некоторых кристаллических веществ изменять свои физические размеры под действием электрического тока. Самым ярким примером служат кварцевые резонаторы, применяемые во многих электронных устройствах. Это явление было использовано для создания миниатюрного насоса, в котором изменение напряжения вызывает сжатие небольшого объема чернил в узком капиллярном канале и моментальный выброс его через сопло.

Печатающая головка пьезоэлектрического струйного принтера должна иметь высокую надежность, поскольку в силу довольно большой стоимости она практически всегда встроена в принтер и не меняется при установке нового чернильного картриджа, как это происходит в случае термической струйной печати. Такая конструкция пьезоэлектрической головки имеет определенные преимущества, но при этом существует постоянная опасность выхода принтера из строя по причине попавшего в систему подачи чернил пузырька воздуха (что может произойти при смене картриджа) или обычного простоя в течение нескольких недель1. При этом сопла закупориваются, качество печати ухудшается, а для восстановления нормальных режимов требуется квалифицированное обслуживание, которое часто невозможно провести вне сервисного центра.

В начало В начало

Не отрываясь от коллектива

Пока Epson шла своим собственным путем, периодически удивляя компьютерное сообщество очередным прорывом, остальные игроки рынка струйной печати не менее успешно применяли печатающую головку иной конструкции. Большинство из них считают свои разработки уникальными, хотя их суть до банального проста, а разница зачастую заключается лишь в названии.

Так, Canon использует термин Bubble-Jet, который вольно можно перевести как «пузырьковая печать». Остальные же не стали городить огород и согласились с более привычным словосочетанием «термоструйная печать».

Термические струйные принтеры работают подобно гейзеру: внутри камеры с ограниченным объемом чернил благодаря миниатюрному нагревательному элементу образуется пузырек пара, который мгновенно увеличивается в объеме, выталкивая каплю красителя на бумагу.

Применяя такую технологию, нетрудно получить миниатюрные печатающие элементы, расположенные с большой плотностью, что сулит разработчикам потенциальное увеличение разрешающей способности с солидным запасом на будущее. Однако у термической струйной печати есть и оборотная сторона. Из-за постоянного перепада температур постепенно происходит разрушение печатающей головки, и в результате ее приходится заменять вместе с чернильным картриджем.

В начало В начало

Больше названий — громких и разных!

Пузырьки пузырьками, а простыми картинками уже давно никого не удивить. Вот и приходится бороться за каждый пиколитр в капле, за каждый оттенок на бумаге. Но способов, позволяющих повысить качество конечного изображения, на самом деле не так уж и много. Самый очевидный и доступный вариант заключался в увеличении количества цветов чернил. К четырем базовым цветам (черному, голубому, малиновому и желтому) многие производители добавили еще два — светло-голубой и светло-малиновый. В итоге появилась возможность воспроизводить более светлые оттенки, не уменьшая плотность наносимых на бумагу точек, что позволило сделать растровую структуру изображения на светлых участках, где она особенно хорошо различима, менее заметной. В Canon такую технологию назвали PhotoRealism, в Hewlett-Packard — PhotoREt, а в Epson — Photo Reproduction Quality.

Но прогресс, стимулируемый конкурентной борьбой, не стоит на месте. Следующий шаг на пути к идеалу был сделан путем уменьшения и динамического изменения размеров чернильной капли, а вместе с ней и конечной точки на бумаге. Управляя объемом «порции» наносимых на бумагу чернил, можно добиться более светлых оттенков, не увеличивая расстояния между точками. Это дает возможность сделать растровую структуру еще менее заметной.

Без дополнительных ухищрений и значительного изменения технологического процесса подобного эффекта могла добиться разве что Epson. Дело в том, что принцип работы пьезоэлектрической головки позволяет управлять размером капли, изменяя величину управляющего напряжения, прикладываемого к пьезоэлементу. Эта технология получила название Variable Dot Size. Ну а приверженцам пузырьковой печати пришлось серьезно поработать над изменением конструкции сопел. В каждом из них разместили несколько нагревательных элементов разной мощности.

Включая их по одному или все одновременно, можно получать капли различных размеров, как это и происходит в современных термических струйных принтерах. Canon окрестила свои разработки в этой области Drop Modulation, а HP применила уже готовое название с дополнительными индексами — PhotoREt II и PhotoREt III. Помимо возможности управления размером капли появилась и возможность последовательного нанесения нескольких капель в одну и ту же точку поверхности листа бумаги.

Но качество печати зависит не только от технического совершенства конструкции самого принтера, но и от других, не менее значимых факторов.

В начало В начало

За линией струйного фронта

С увеличением разрешающей способности и скорости печати выяснилось, что погоня за улучшением этих характеристик сама по себе значительного выигрыша дать не сможет, если не улучшить носитель изображения, то есть бумагу. Казалось бы, что может быть проще бумаги? Но не тут-то было! Любые «хитрые» технологии будут бессильны, если в лоток принтера положить простую офисную бумагу.

Прекрасный лист формата А4, от вида и запаха которого с удовольствием начинает урчать любой лазерный принтер, оказывается совершенно неподготовленным к потокам разноцветных чернил, извергаемым на него из сотен сопел.

Поверхность обычной бумаги имеет волокнистую структуру, что обусловлено технологией ее производства. В итоге миниатюрные, строго рассчитанные по размеру капли начинают растекаться по поверхности самым непредсказуемым образом. При этом совершенно не важно, какая печать используется — термическая или пьезоэлектрическая. Одним из решений этой проблемы является использование пигментных чернил, представляющих собой взвесь дисперсных частиц в бесцветном жидком носителе, поскольку твердые частицы не могут проникнуть во внутренние слои и растечься по волокнам бумаги.

Чернила на пигментной основе позволяют получать яркие и насыщенные оттенки, однако есть у них и определенные недостатки, в частности низкая стойкость к внешним воздействиям.

Технология струйной печати такова, что наилучшего результата можно достичь только при использовании специальной бумаги. Фотографии на обычной бумаге выглядят более блеклыми и менее четкими. В отличие от обычной бумага со специальным покрытием и так называемая фотобумага имеют несколько специальных слоев. Распечатки на ней практически неотличимы от фотографий, полученных при печати с использованием химического фотопроцесса.

Простая бюджетная бумага для струйной печати, как правило, имеет плотность 90-105 г/м2, относительно небольшую толщину и прекрасный показатель белизны. Вследствие специальной обработки лицевой или обеих сторон такая бумага более устойчива к капризам чернил и препятствует их растеканию и проникновению вглубь листа.

Специальная фотобумага с глянцевой или матовой поверхностью обычно имеет плотность до 200 г/м2 и представляет собой многослойное произведение современных технологий. Каждый из слоев выполняет определенные функции.

Нижний слой является основанием, обеспечивающим прочность и жесткость документа. Следующий слой играет роль оптического отражателя, придавая изображению яркость и белизну. Далее располагается основной связующий керамический или пластиковый слой, составляющий множество вертикальных каналов без длинных волокнистых образований вдоль поверхности листа и обеспечивающий необходимую плотность чернил в печатаемой точке. На абсорбент наносится последний, глянцевый или матовый защитный слой, придающий поверхности прочность и защищающий ее от внешних воздействий.

В процессе печати керамические частицы поглощают чернила, не давая им растекаться по поверхности. В результате форма точек и их ориентация остаются неизменными. Кроме того, можно не бояться случайного попадания влаги, поскольку глубокие и расположенные строго вертикально микрокапилляры сводят вероятность растекания к минимуму.

Специальная бумага для струйных принтеров стала панацеей от многих бед, но, к сожалению, довольно дорогой. Хочется, конечно, но... А потратиться стоит, чтобы хоть раз сравнить «небо» и «землю».

КомпьютерПресс 11'2001